ⓘ Christopher Middleton fue un oficial naval y navegante inglés, que es recordado por haber encabezado en 1741 el mando de una expedición de exploración en la bah ..

                                     

ⓘ Christopher Middleton

Christopher Middleton fue un oficial naval y navegante inglés, que es recordado por haber encabezado en 1741 el mando de una expedición de exploración en la bahía de Hudson que intentaba encontrar en ella el tan ansiado Paso del Noroeste. La búsqueda fracasó, pero Middleton se internó en el Roes Welcome Sound y fue el primero en descubrir la bahía Wager, la bahía Repulse y el estrecho Frozen. Habíendo sido elegido miembro de la Royal Society en 1737, por esta expedición obtuvo la medalla Copley en 1742.

                                     

1. Biografía

No se sabe mucho sobre los primeros años de Middleton, que habría servido por cuenta propia en el grupo de corsarios durante la Guerra de la Reina Ana 1701–13 y adquirido experiencia de los españoles y del comercio en la América española. En 1721 se unió la Compañía de la Bahía de Hudson para navegar, como segundo piloto en el Hannah, hasta la factoría de York, un puesto de la HBC en la desembocadura del río Hayes hoy en Manitoba, Canadá. Contrariamente la práctica habitual de los marineros de la HBC, Middleton pasó el invierno en la bahía. John Scroggs, maestro de la balandra Whalebone en el cercano puesto de Churchill en la desembocadura del río Churchill, tenía la intención de navegar hacia el norte el verano siguiente para buscar rastros de la expedición perdida de James Knight, el entonces director de la HBC en York que había encabezado una misión de exploración en 1719 de la que nada se sabía. Middleton estaba deseoso de participar por su propia cuenta con la esperanza de descubrir información sobre el escurridizo Paso del Noroeste. Ya debía de ser en ese momento un navegante experto, ya que enseñó técnica marinera a varios miembros de la tripulación de Scroggs durante los meses de invierno en Churchill, aunque al final se encontró con que Scroggs rehusó tomar en la expedición en el verano de 1722.

En 1723 y 1724 Middleton hizo más viajes la bahía de Hudson, y en enero de 1725 fue nombrado comandante de la Hannah. Navegó en su nuevo mando a York y Churchill ese verano en total llegó a hacer 16 viajes anuales, durante los que visitó todos los puestos principales de la HBC en la bahía. En 1726 su entusiasmo por la observación científica se vio refrendado cuando la Royal Society, en su Philosophical Transactions, publicó una comunicación suya titulada "New and exact table collected from several observations, taken in four voyages to Hudson’s Bay. shewing the variation of the magnetical needle. from the years 1721, to 1725" ​ En 1739 Middleton fue a Churchill de nuevo, y en ese viaje el factor Richard Norton recordó que mientras estaba con Scroggs en 1722 había observado la marea subir cinco brazas en el Roes Welcome Sound cerca de la costa oeste de la bahía de Hudson y que había visto que la tierra caía hacia el oeste. Varios informes de las negociaciones de los indios con los europeos en la costa americana del Pacífico eran una prueba más para Middleton de "que los dos mares deben unirse". Durante el invierno de 1739-40 pasó tediosas horas esperando en la corte y en las grandes casas de Londres con la esperanza de interesar en una expedición para encontrar un pasaje a dos de los corresponsales de Dobbs: el primer ministro, Sir Robert Walpole, y el primer lord del Almirantazgo, Sir Charles Wager. En mayo de 1740, justo antes de navegar la bahía de Hudson en el que iba a ser su último viaje para la HBC, le escribió a Dobbs con noticias alentadoras: George II había sido abordado por Wager y le había dado su bendición la empresa: al año siguiente partiría una expedición naval en busca del paso del Noroeste, en el entendimiento de que sería comandada por Middleton.

                                     

2. El viaje de exploración

El 5 de marzo de 1741 Middleton recibió su largamente esperada comisión de la Marina, y, cuatro días más tarde, fue nombrado oficialmente jefe de la expedición de descubrimiento del Ártico. El mismo día, el teniente gobernador de la HBC informó al comité de que Middleton había renunciado, y en abril, el gobernador advirtió a los accionistas de que la próxima expedición "podría afectar a su propiedad y ser perjudicial para la sociedad en su comercio". ​ Cuando llegó la paz en 1748 no fue una sorpresa que Middleton fuese colocado en la lista de medio paga, en compañía de cientos de otros oficiales. Los libros de actas del archivo de la HBC el recibo de dos cartas suyasl en diciembre de 1751 y febrero 1752, poco después de la destitución del capitán William Coats, pero si Middleton estaba buscando un reempleo con la compañía quedó decepcionado. Permaneció en la lista de media paga hasta su muerte, acaecida el 12 de febrero 1770, habiendo sido un experto navegante y emprendedor explorador cuya carrera quedó arruinada por una maliciosa campaña de denigración.

Acerca de las circunstancias de los últimos años de Middleton existe cierta incertidumbre. El Monthly Review de 1784 tiene un triste pasaje sobre Middleton:

Esta noticia es desmentida por informes locales que recogen que Middleton murió y fue enterrado en Norton, el condado de Durham su casa desde los días de su servicio en la HBC, y por su testamento, redactado en diciembre de 1769. Se refiere a una hija Judith de su primer matrimonio, su segunda esposa Jane antes su sirvienta, según fuentes locales que debía recibir £ 40, y dos niñas y un niño de su segundo matrimonio. La medalla Copley fue legada al niño, y sus libros e instrumentos, y una suma no especificada en anualidades del Mar del Sur, las dejó por igual a los tres hijos en común. Los valores parecen pequeños, pero indicarían que, si bien Middleton puede haber vivido en circunstancias difíciles durante su pase al retiro, por lo menos no murió en la miseria